Africa@home: la computación distribuida para África

Imagen de un mosquito Anopheles gambiae: Public Health Image Library (PHIL)
Imagen de un mosquito Anopheles gambiae: Public Health Image Library (PHIL)

Resumen del proyecto

Fecha y lugar

Largo plazo

Detalles del proyecto

Mientras envías un correo electrónico o navegas por la red, tu ordenador podría estar ayudando a afrontar uno de los mayores retos humanitarios de África: la malaria. El 13 de julio de 2006 tuvo lugar la presentación pública de Africa@home, un proyecto con múltiples participantes, incluido ICVoluntarios. Están buscando voluntarios que estén de acuerdo en participar utilizando su ordenador, el de casa o el de la oficina, para un programa intensivo de simulacro informático, MalariaControl.net, elaborado por científicos del Institut Tropical Suisse.

Alrededor de un millón de personas mueren cada año a causa de la malaria en el África subsahariana. Además, esta enfermedad es la segunda causa de mortalidad entre los niños de menos de cinco años. El programa MalariaControl.net sirve para simular la propagación de la malaria en África. Cuantos más ordenadores de voluntarios participen en el simulacro, mejor podrán comprender los investigadores el impacto de la introducción de tratamientos nuevos y mayores serán los progresos.

Para instalar MalariaControl.net, los voluntarios sólo tienen que descargar el programa desde la página web de Africa@home. Éste hará los cálculos científicos en un secundo plano mientras los voluntarios no usan su ordenador. Los resultados van llegando a un servidor de la Universidad de Ginebra (4) para que los investigadores puedan evaluarlos. Ya en una primera fase de prueba que duró varios meses y en la que participaron 500 voluntarios, Africa@home consiguió realizar simulacros que equivaldrían a 150 años de tiempo de procesamiento en un sólo ordenador.

Un objetivo clave del proyecto consistía en involucrar a las instituciones académicas africanas en la creación y desarrollo del programa. Gracias a los esfuerzos de las ONGs, ICVoluntarios (5) e  Informáticos sin Fronteras (6), pudieron unirse investigadores de la Universidad de Bamako en Malí y de la Agence Universitaire de la Francophonie en Bamako y en Yaundé, Camerún, al equipo del proyecto que trabajó en el CERN (1). Los fondos para el proyecto los aportó el Geneva International Academic Network (GIAN) . (7).

Refiriéndose a los resultados que se han obtenido hasta ahora, el Profesor Tom Smith del Institut Tropical Suisse declaró que Africa@home y los voluntarios abren nuevos horizontes para la ciencia y que han realizado más modelos epidemiológicos en unos meses de los que hubieran logrado hacer con sus propios medios en varios años.

El Dr. Robert Aymar, Director General del CERN, hizo hincapié en la importancia de compartir con África los conocimientos a través de proyectos como éste. "Tradicionalmente, el CERN ha sido un punto de encuentro de los científicos de todo el mundo y estoy encantado de que hayamos podido recibir al equipo africo-europeo que lanzó este proyecto. Esto pone de manifiesto nuestro continuo compromiso en la promoción del papel que desempeña la ciencia en la sociedad de la información, como señalaron en la Cumbre Mundial sobre la Sociedad de la Información (CMSI) en Ginebra y Túnez."

La GIAN acaba de otorgar otra subvención al proyecto de Africa@home para adaptar otras aplicaciones importantes para África al uso de ordenadores de voluntarios. En el proyecto se incluye la formación en universidades africanas de personal técnico que se ocupe de los servidores de los proyectos informáticos con voluntarios y ayude a los investigadores africanos a crear sus propios proyectos informáticos con voluntarios. Adama Samassékou, Presidente de ICVoluntarios y antiguo Ministro de Educación de Malí, señaló que "involucrar a los africanos en la investigación científica de alto nivel como ésta es una excelente manera de estimular la autoestima de la comunidad científica africana y poner instituciones africanas en el centro mismo de una red académica mundial será un paso muy concreto hacia la reducción de la "brecha digital".

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1    El CERN (organización europea para la investigación nuclear) es el laboratorio de  física de partículas líder en el mundo y tiene sede en Ginebra. Actualmente, los Estados Miembro son Austria, Bélgica, Bulgaria, la República Checa, Dinamarca, Finlandia, Francia, Alemania, Grecia, Hungría, Italia, Holanda, Noruega, Polonia, Portugal, Eslovaquia, España, Suecia, Suiza y el Reino Unido. La India, Israel, Japón, la Federación Rusa, los Estados Unidos de América, Turquía, la Comisión Europea y UNESCO tienen el estatus de Observador.

2    MalariaControl.net utiliza la plataforma BOINC, el mismo software que permite a miles de personas en el mundo participar en proyectos como SETI@home y Climateprediction.net en los que se buscan signos de inteligencia extraterrestre o se pronostica qué tiempo hará en el siglo XXI. Para más información, ver http://boinc.berkeley.edu/.

3    El Institut Tropical Suisse tiene su sede en Basilea pero realiza actividades por todo el mundo para llevar a cabo su mandato que consiste en contribuir a la mejora de la salud de la población a nivel internacional y nacional a través de la investigación, servicios, enseñanza y formación de calidad. Es una organización estatutaria que tiene el apoyo del Gobierno Federal Suizo y del Cantón de Basilea-Cuidad. La Fundación Bill & Melinda Gates colabora en las actividades relacionadas con los modelos de la malaria.

4    La Universidad de Ginebra es la segunda universidad más grande de Suiza y es una institución pública de la República y Cantón de Ginebra. Tiene tres objetivos principales: la enseñanza, investigación y servicio a otras comunidades. Desde su creación en 1559 de la mano de Jean Calvin (Juan Calvino) hasta el reciente descubrimiento de planetas ajenos al sistema solar por parte de sus astrofísicos, la Universidad de Ginebra ha seguido evolucionando y creciendo sin perder su larga tradición basada en la prestancia y con un enfoque internacional.

5    ICVoluntarios es una organización no gubernamental que contrata, forma y coordina voluntarios para proyectos y conferencias sin ánimo de lucro (cibervoluntariado, servicios lingüísticos y otros servicios para conferencias). El Programa CiberVoluntarios trabaja con especialistas de la tecnología de la información y la comunicación que ponen sus aptitudes y su tiempo al servicio de proyectos de desarrollo. El Programa está patrocinado por UNESCO-Suiza.

6    Informáticos sin Fronteras es una organización compuesta por voluntarios internacionales cuyo objetivo es atajar la brecha digital gracias a un concepto de educación y comunicación especialmente adaptado a las necesidades de los países en vías de desarrollo. ISF se basa en soluciones Open Source gratuitas y propone un abanico de soluciones que cubre la mayoría de los aspectos de la brecha digital.

7    La GIAN, Geneva International Academic Network es una red internacional de investigación científica cuyo objetivo principal es consolidar la cooperación entre las instituciones académicas y las organizaciones internacionales. La GIAN tiene el apoyo financiero de la Confederación Suiza y de la República y Cantón de Ginebra.

Traducción al español: Tahona Santana Naranjo

Papel de ICVoluntarios

ICVoluntarios está coordinando a todos los ciber-voluntarios que participan en este proyecto.

Oportunidades de voluntariado

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